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AI的崛起是如何撼动芯片行业的?

2016-11-2 17:18| 发布者: 炼数成金_小数| 查看: 21949| 评论: 0|原作者: Clayton Cotterell|来自: 将门创业
摘要: 12个小时不到,已经有三个不同的人找到我,希望能够付费请我和电话另外一头的一位陌生人聊上一小时。这三个人说他们读了我之前写的关于《谷歌在为AI开发一套新的计算机芯片》的文章,并且迫切地希望我能够和他们的一 ...
网络 神经网络 微软 GPU 芯片
12个小时不到,已经有三个不同的人找到我,希望能够付费请我和电话另外一头的一位陌生人聊上一小时。

这三个人说他们读了我之前写的关于《谷歌在为AI开发一套新的计算机芯片》的文章,并且迫切地希望我能够和他们的一位客户来讲讲这个故事。这个客户是一家对冲基金的经理人,但他们却不愿意说他的具体身份信息。

这样的请求来自于所谓的研究机构的“专家网络(expert networks)”——他们把投资人和那些能够帮助他们理解某个具体的市场的人联系在一起,以帮助投资人获取更多的信息(有些时候,是内部的信息)。这些专家网络希望我可以解释一下谷歌的芯片将如何影响芯片市场。但在此之前,他们希望我签属一个NDA协议。我拒绝了。

三个星期前,这类不请自来、但又非常具体且高压的请求开始出现。它们的出现表明,随着AI的崛起,有着巨大的盈利空间的芯片市场开始也随之受到剧烈的影响。那些主权基金的经理人看到了这些改变的发生,但却又不确定应该在哪里下注。

当然,没有人百分之百的知道应该怎么下注。

今天,像Google、Facebook、微软、亚马逊、百度这些的互联网巨头公司都在不断地探索芯片技术,希望能推动AI的发展。他们的选择,将会影响到那些原来的芯片厂商的利益,如Intel和Nvidia。但在这个时刻,甚至是在上面我们讲的这些互联网巨头公司内部的计算机科学家也不知道未来会是怎么样的。

往深了走(Going Deep)
这些互联网公司依靠由成千上万的服务器所组成的数据中心来提供它们的在线服务。而这些服务器又都由一种叫做CPU的芯片所驱动。但随着DNN的出现,这样的格局正悄然发生着改变。神经网络能够通过分析大量的数据来进行学习,从辨认图片中的人脸和物体到文本翻译。但现在有的CPU不足以支持这样以大规模数据为基础的学习。

因此,Google研发了自已的TPU(Tensor Processing Unit)。微软用了FPGA。还有其他一大批公司开始使用GPU。他们都在寻找一种新形式的芯片,希望能够加速将要在智能手机和其他设备中运行的AI。

这些公司所做出的任何选择都是至关重要的,因为他们的在线业务的影响面实在是太广了。他们所购买和使用的计算机设备比世界上任何的人都还要多。同时,随着云计算的重要性的提升,这样的差距还会扩大。如果Google选定了某一种处理器,那么它将彻底的改变整个芯片行业的格局。

TPU的出现,对像Intel和Nvidia这样的公司产生了威胁,因为Google在选择自己造一种芯片。但GPU仍然在Google及其家庭的内部扮演了非常重要的作用。Nvidia是GPU的主要生产商。与此同时,Intel也在通过收购Altera努力地想到挤进竞争中。Altera是微软采购的FPGA的生产商。167亿美元的价格,这里Intel历史上较高价格的收购,这足以证明芯片市场目前的竞争格局。

先训练,后执行
神经网络的运行分两步。第一步是训练。Google这样的公司训练它们的神经网络,用心完成某项给定的任务,像识别照片中的人脸,或者进行翻译。第二步是执行,当我们发布一张照片到Facebook这样的网站时,神经网络能够自己的帮我们去打上每个人的名字。这两个步骤是非常不同的,每一步需要的是不同类型的处理器。

今天,GPU是训练环节较好的选择。芯片厂商设计GPU原本是为了对游戏中的图片或者其他高度与图形相关的应用进行渲染。但近几年,像Google这样的公司发现了GPU在训练神经网络上拥有神奇的效果,而且非常节能。这意味着用很少的硬件就可以进行更多的神经网络的训练。微软的AI研究人员黄学东将GPU称作是“真正的器(the real weapon)”。近期,他的团队花费了一年开发出了一套可以与人类相媲美的语音识别系统。他表示,没有GPU的帮助,可能他们需要花费5年的时间。微软发布了关于这个系统的论文之后,黄学东和在Nvidia CEO黄仁勋的家中开了香槟表示庆贺。

但除了训练之外,我们还需要能够帮助进行快速执行神经网络的芯片。这类的芯片被称为”推断(inference)“。Google研发TPU也是为此。微软目前用的是FPGA,百度还在用GPU,但是却无法和训练的效果相比。

对智能手机来说
与此同时,其他公司也在为能够在智能手机和其他设备中执行神经网络而研发芯片。IBM在研发这样的芯片,尽管有些人在质疑它的效果。Intel为此收购了Movidius。Movidius的芯片已经被某些设备所采用了。

Intel已经知道市场变了。四年前,这家芯片制造商告诉我们它卖给Google的芯片是最多的。所以它很明确的知道Google和Google家族的成员具有把芯片市场变天的本事。所以,Intel现在在四处押注。除了收购Alterna和Movidius之外,它还收购了另一家制造AI芯片的公司——Nervana。

这是合乎情理的。因为这个市场还刚刚开始发展。Intel的副总裁Jason Waxman表示:“我们正处在由AI引起的下一轮增长的浪潮的边缘。”而决定这一切的关键是,这一波浪潮将要带我们去向何处。

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